A guided tour through the sounds of Latin American traditional music, its instruments and performers. By Edgardo Civallero

June 22, 2017

Turtle shells in traditional Latin American music

Turtle shells in traditional Latin American music

Part 05. Central America


 

In Panama, the Emberá or Ëpërá people (Comarca Emberá-Wounaan and Darien province) build and play the chimiguí, a turtle shell beaten with a wooden stick, while the Ngäbe or Guaymí people (Comarca Ngäbe-Bugle, and Bocas del Toro, Veraguas and Chiriquí provinces) use the ñelé, which has an edge smeared with wax and is played by rubbing it with the edge of the hand ― from the wrist to the fingertips. Also called guelekuada or seracuata, the ñelé is associated with a myth concerning the first time the balsería or krun took place (Brenes Candanedo, 1999), a traditional celebration that brings together different communities and where the instrument plays a leading role.

The same author notes that the Kuna or Guna people (Comarcas Guna Yala, Madugandí and Wargandí) use a turtle shell they call morrogala during a ceremonial dance after pubescent girls "first haircut", which is treated as a female rite passage.

Further north, the Garífuna people of the Caribbean coast (Belize, Guatemala, Nicaragua and Honduras) play the taguel bugudura, and the neighboring Miskito people, living in the Honduran Caribbean coast, do so with their kuswataya ― literally, "the terrapin's skin" (CEDTURH, n.d.). Both idiophones are sounded by being struck with a wooden stick, a long nail, or even a deer's horn. Also in the Honduran Mosquitia, the Tawahka people play the cuah untak (SETUR-IHT, n.d.).

Finally, the tucutítutu or tucutícutu can be heard throughout Guatemala: a percussive turtle shell with an onomatopoeic name, which is played to accompany carols during "Las Posadas", popular festivals that take place nine days before Christmas.

 

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About this article

Text: Edgardo Civallero.

Image: Turtle shell and deer horns from Central America [Unknown source].

This is the fifth part of the digital book Turtle shells in traditional Latin American music, by Edgardo Civallero, which may be read online on Issuu and freely downloaded here.